Tierras raras

Tierras raras

El barro que se encuentra cerca de esta pequeña isla japonesa podría cambiar la economía global.

Una pequeña isla en el Océano Pacífico ha sido el sitio de un descubrimiento grandioso que podría cambiar el futuro económico de Japón. Un economista lo llamó «cambio de juego». Los investigadores que contribuyeron al descubrimiento dicen que tiene «un potencial enorme».Es barro. Una pila de barro. Estimado alrededor de 16 millones de toneladas, para ser exactos. Y este lodo contiene reservas enormes y «casi infinitas» de preciosos minerales de tierras raras.Los minerales de tierras raras contienen elementos (presentes en la tabla periódica) que se utilizan en imanes y dispositivos de alta tecnología, como teléfonos inteligentes, sistemas de misiles, dispositivos de radar y vehículos híbridos.Por ejemplo, el itrio, uno de los metales incluidos en este descubrimiento reciente, puede usarse para la fabricación de lentes para cámaras, superconductores y pantallas para teléfonos móviles.

Según un artículo publicado por un equipo de investigadores japoneses, esta gran mancha de lodo marino rico en minerales se encuentra cerca de la isla de Minamitori, una pequeña isla a 1.200 kilómetros (790 millas) de la costa de Japón.

Los 16 millones de toneladas de material podrían contener 780 años de itrio, 620 años de europio, 420 años de terbio y 730 años de disprosio. En otras palabras, existe una reserva potencial de estos materiales casi infinita para el planeta.

Solo esto es algo increíble, pero se vuelve aún más significativo dada la oferta y la demanda actuales de tierras raras.

Según el Servicio Geológico de los Estados Unidos (USGS), la cantidad de minerales es relativamente abundante, pero al mismo tiempo tienen «una menor tendencia a concentrarse en los depósitos mineros explotables». Esto hace que el descubrimiento de este significado sea aún más significativo.

«La mayor parte del suministro de elementos de tierras raras proviene solo de un puñado de recursos», informó el USGS, y agregó que la deficiencia a largo plazo o la falta de disponibilidad de estas sustancias «podría dar lugar a cambios significativos en muchos aspectos tecnológicos de la sociedad americana».

El itrio, un elemento de las tierras raras, se utiliza en la producción de LED y superconductores.

China actualmente vigila de cerca los minerales de tierras raras, monitoreando alrededor del 95% de la producción mundial de tierras raras a partir de 2015. Por esta razón, Japón y otros países dependen de China para establecer precios y disponibilidad.Sin embargo, Japón tiene control económico completo sobre la nueva reserva y los estudios demuestran que, con toda probabilidad, «los nuevos recursos podrían explotarse en un futuro próximo».

A pesar de que Minamitori se encuentra a más de mil millas de la capital japonesa, técnicamente aún es parte de Tokio, pueblo de Ogasawara, y se encuentra dentro de los límites económicos japoneses.

El descubrimiento es ciertamente emocionante, pero los expertos señalan que aún tomará mucho tiempo antes de que se pueda extraer y explotar la sorprendente fuente de recursos.Tom Crafford, coordinador del programa de recursos minerales de USGS, informa a CNN que será difícil lograr el lodo rico en minerales. «Las brechas de agua son de unos cinco o seis kilómetros, con un rango de 16,000 a 20,000 pies», dice. «Es un hecho bastante riguroso. Necesitarían tecnologías muy sofisticadas para operar a tales profundidades «.

Sin embargo, esta podría ser una gran oportunidad para que las empresas y los países implementen sus tecnologías de minería marina.

«Existe un considerable interés internacional en la minería marina, pero aún no se ha comercializado y algún día podría convertirse en un recurso para algunos de estos minerales preciosos. Pero quién sabe para el futuro».

Crafford afirma que las consecuencias ambientales de este proyecto serán cruciales a medida que el mundo se vuelva más y más consciente de esta mina de oro de 16 millones de toneladas.

(Fuente: CNN)